Puede que estemos siguiendo una pieza faltante de la luna

La Luna es el único satélite natural de la Tierra, pero muchos otros cuerpos celestes preservan nuestro planeta, ya que gira alrededor del Sol. Desde nuestro punto de vista, parece orbitar la Tierra: de hecho, sigue una órbita alrededor de nuestro planeta. Una estrella por eso se les llama «semi-satélites». Una de esas piedras es Kamoʻoalewa, una piedra con un ancho máximo de unos 40 metros: es muy pequeña y difícil de observar, hasta ahora sabemos muy poco sobre ella.

Nueva búsqueda recientemente publicado en la revista científica Comunicaciones de la Tierra y el Medio Ambiente, se especula que Kamoʻoalewa se originó en la luna y puede haberse separado después de chocar con otro cuerpo celeste. La hipótesis ayudará a explicar algunas de sus propias características, pero aún no todos están convencidos.

469219 Kamoʻoalewa (o 2016 HO3, para usar el nombre completo) fu Descubrir En 2016 desde Pan_STARRS1, uno de los telescopios utilizados por el Observatorio Haleakala en Hawai para descubrir y analizar cuerpos celestes, particularmente asteroides. En el idioma hawaiano, Kamoʻoalewa significa «orbe oscilante».

En su aparente órbita alrededor de la Tierra, se acerca a nuestro planeta a una distancia de hasta 14,5 millones de kilómetros, mientras que en momentos de máxima distancia se encuentra a más de 40 millones de kilómetros de nosotros. Por lo tanto, se mantienen a una distancia segura: no representan un peligro, pero al mismo tiempo son difíciles de notar.

El análisis de los movimientos de Kamoʻoalewa permitió esta para contar que el cuasi satélite comenzó a adquirir una órbita relativamente estable hace aproximadamente un siglo y que continuará orbitando al Sol, con encuentros periódicos con la Tierra, durante muchos siglos más. Sin embargo, el solo hecho de conocer sus movimientos no nos habría permitido reconstruir con precisión el origen de Kamoʻoalewa.

Evolución a través de los siglos de 469,219 Kamoʻoalewa (rosa) y la Tierra (azul) orbitan alrededor del sol (Wikimedia)

A principios de 2017, cuando la Tierra estaba entre el Sol y Kamoʻoalewa, el cuasi-satélite estaba bien iluminado por nuestra estrella, un momento ideal para hacer observaciones más precisas. Un grupo de astrónomos utilizó dos telescopios en Arizona para estudiar cómo se refleja la luz solar, recreando así su composición.

Como explican en su estudio, los astrónomos notan la presencia de silicatos, una clase de minerales común en nuestro sistema solar, con propiedades muy similares a las de la Luna. Al principio, los autores de la investigación pensaron que habían cometido algunos errores, porque esperaban determinar la composición de Kamoʻoalewa similar a la típica de los asteroides. Los análisis posteriores, algunos de los cuales se realizaron antes del verano, confirmaron las observaciones, reforzando la hipótesis del origen lunar del semisatélite.

Kamoʻoalewa puede haberse formado después de que pasara otro pequeño orbe que chocó con la luna, lo que provocó que una pequeña parte saltara. También hay otros tres cuerpos celestes a una corta distancia (astronómicamente hablando) de la Tierra con propiedades similares a las de Kamoʻoalewa que pueden haberse originado a partir de la misma colisión.

Sin embargo, confirmar la hipótesis formulada en la investigación no es fácil y los propios autores reconocen la posibilidad de otras explicaciones. Puede que Kamoʻoalewa no tenga nada que ver con la Luna, que es simplemente un asteroide bastante extraño, con una composición que recuerda a la de nuestro propio satélite. Un cuasi satélite podría haber sido parte de un asteroide más grande, que terminó en una órbita diferente después de la gravedad del Sol.

Para obtener elementos más tangibles, sería necesario ir a ver cómo se hace Kamoʻoalewa de inmediato. Afortunadamente para los investigadores, China ha un programa Visitar Kamoʻoalewa en una misión espacial en los próximos años. La sonda tomará algunas muestras de la superficie del cuerpo celeste y las llevará de regreso a la Tierra, donde podrán ser analizadas y comparadas con las tomadas a lo largo del tiempo en vuelos lunares.

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