El primer vuelo en helicóptero a otro planeta

El lunes 19 de abril, un helicóptero construido en la Tierra voló a otro planeta por primera vez en la historia. El resultado histórico lo logró Ingenuity, el pequeño avión no tripulado de la NASA que fue hace dos meses Llegó a Marte con la perseverancia robótica (rover) más compleja. El vuelo de prueba fue un éxito y en los próximos meses permitirá una mejor exploración, observación y fotografía superior del planeta.

Destreza significa “destreza” en inglés y, de hecho, los investigadores e ingenieros de la NASA utilizaron mucho para diseñarlo, creyendo que su helicóptero en miniatura había sido desarrollado para volar en un planeta cuya atmósfera es 100 veces más delgada que la de la Tierra. La gravedad es igual al 40 por ciento de la nuestra. Conscientes de las dificultades, los diseñadores se dieron cuenta de que el experimento podía fallar al primer intento: la creatividad tenía que hacerlo todo sola, a unos 290 millones de kilómetros de nosotros (la distancia actual entre la Tierra y Marte).

Cómo se hace la creatividad
La creatividad tiene una masa de aproximadamente 1.8 kilogramos, pero en Marte es aproximadamente 2.5 veces más liviana que la masa de la Tierra debido a la baja gravedad. El helicóptero tiene poco menos de medio metro de altura y recuerda a los drones teledirigidos que usamos aquí para disparar desde arriba. Para despegar y mantener la atmósfera, Ingenuity utiliza dos pares de palas de 1,2 m de largo. Un par gira en el sentido de las agujas del reloj y el otro en el sentido contrario a las agujas del reloj, generando unas 2.400 rpm.

El cuerpo del helicóptero consta de una pequeña caja de unos 15 cm de largo a cada lado. Cuando no está en vuelo, la creatividad descansa en el suelo sobre cuatro patas de fibra de carbono de 40 cm. Sobre las aspas hay un panel solar, que se utiliza para cargar las seis baterías de litio que alimentan todo el sistema.

Versatilidad (NASA)

Preparación
Durante el largo viaje a Marte, la creatividad pasó todo el tiempo enganchada al fondo de la perseverancia. Unos días después de llegar al planeta, Perseverance retiró el pequeño helicóptero, haciendo que aterrizara por primera vez en Marte.

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Si el mecanismo de lanzamiento funciona mal de alguna manera, la NASA tiene pocas posibilidades de solucionar el problema y la creatividad probablemente nunca lo hará.

Después de dejar Ingenuity en la Tierra, la persistencia se movió lejos para llegar a un mirador seguro, evitando que cualquier avería del helicóptero dañara el rover, la parte más importante de la misión espacial. Luego, la NASA realizó pruebas y comprobaciones sobre las condiciones para la creatividad y se aseguró de que todo fuera para el primer vuelo de prueba.

El primer viaje
Justo antes de las 13:00 (hora italiana), la NASA recibió datos de Marte con un retraso de unos 15 minutos, debido a la hora en que se transmitió la información. Los datos confirmaron lo ocurrido en los minutos anteriores en la superficie de Marte.

Como estaba planeado, Ingenuity puso en marcha el motor, se elevó del suelo y voló verticalmente unos 3 metros, antes de aterrizar suavemente en el suelo. El vuelo duró un total de 39,1 segundos y transcurrió sin problemas.

El análisis de los datos de Marte fue transmitido en vivo por la NASA, con aparente tensión mientras los jefes del grupo de trabajo de creatividad aguardan las confirmaciones finales: a su llegada, fueron recibidos con aplausos y muchas sonrisas.

Momentos después, una foto tomada por una de las cámaras de video a bordo del Ingenuity confirmó el éxito del vuelo de prueba. La foto muestra la sombra del helicóptero sobrevolando el planeta.

(NASA)

La perseverancia, a una distancia segura, tomó la escena, ya que hice un video corto que muestra el primer viaje motorizado por un ventilador a un mundo diferente al nuestro.

El primer objetivo de la misión Ingenuity fue determinar la viabilidad de los sistemas de construcción para volar sobre Marte. Por lo tanto, el pequeño helicóptero ya ha alcanzado su objetivo, pero es natural que se utilice para nuevos experimentos y para fotografiar el área en la que se encuentra. En los próximos días, los ingenieros de la NASA analizarán los datos obtenidos del primer vuelo, con el fin de obtener información útil para el próximo vuelo programado para el 22 de abril, que incluirá tanto movimiento horizontal como vertical.

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Después de que la prueba tuvo éxito, la NASA anunció que el sitio para el primer vuelo se llamaría en lo sucesivo el “Campo de los hermanos Wright”, en honor a los hermanos Wilbur y Orville Wright, quienes actuaron con éxito en diciembre de 1903. Algunas pruebas de vuelo tempranas En avión motorizado hasta Kitty Hawk (Carolina del Norte, Estados Unidos).

El ingenio también trajo a Marte un trozo de tela del tamaño de un sello postal, perteneciente al Flyer Wing, el avión diseñado por los hermanos Wright.

El lago
El primer vuelo de la hélice en un planeta distinto al nuestro tuvo lugar en un cráter de unos 50 kilómetros de ancho llamado Jezero, un “lago” en varias lenguas eslavas: ubicado en el lado occidental de la gran llanura de Isidis Planitia.

La región fue elegida sobre la base de las investigaciones realizadas en los últimos años gracias a las mediciones realizadas por varias sondas en órbita alrededor de Marte. Los investigadores creen que la isla Jezero alguna vez fue el hogar de un río que desemboca en un lago. La corriente habría traído consigo sedimentos, minerales y materiales que tendrían en el lago la receta correcta para nutrir a los microbios y posiblemente a otras formas de vida.

La región donde se encuentra la perseverancia y la creatividad, en la región de Jezero (NASA)

Para buscar rastros de organismos muy simples que pueden haber habitado Marte hace miles de millones de años, Jezero es un buen punto de partida. En su pasado lejano, el planeta puede haberse parecido a la Tierra: estaba parcialmente cubierto de agua y era menos estéril e inhóspito de lo que nos parece hoy.

La perseverancia tiene la tarea de buscar fósiles moleculares, es decir, estructuras y minerales debido a la existencia de organismos vivos. Las pistas pueden ser de varios tipos: elementos químicos producidos por procesos biológicos, o moléculas compuestas por carbono e hidrógeno, entre los componentes esenciales de la vida, al menos tal como la conocemos en la Tierra. El rover seguirá buscando durante los próximos años con creatividad.

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